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Cristales por todos lados

Su influencia está en nuestras vidas, aunque no lo sepamos.
Su influencia está en nuestras vidas, aunque no lo sepamos.
  • “Los cristales se encuentran en cada rincón de nuestra vida diaria, están en nuestro cuerpo y en la naturaleza”.

Por Raúl Mújica

Huesos, minerales, rocas, joyas, copos de nieve, semiconductores, superconductores, aleaciones, catalizadores, fertilizantes, abonos, paneles solares fotovoltaicos, petróleo, chips, LEDs, relojes, teléfonos, láseres, azúcar, sal, chocolate, helado, pigmentos, meteoritos, medicamentos y un gran etcétera, contienen o tienen que ver con los cristales. Listar dónde se encuentran presentes, o en qué se aplican, requería mucho más espacio que el de este artículo.

El guión del video que se lanzó a inicios de 2014 (http://iycr2014.org/about/video) para celebrar el Año Internacional de la Cristalografía (Internacional Year of Cristallography, IYCr2014), resume de manera clara la importancia de esta rama:

“Los cristales se encuentran en cada rincón de nuestra vida diaria: están en nuestro cuerpo y se hallan en la naturaleza. También son cruciales en los nuevos materiales y en las nuevas tecnologías. Utilizamos los cristales para fabricar mejores medicamentos. Los cristales nos ayudan a entender y preservar el arte y también inspiran el arte. Los cristales más hermosos se utilizan como joyas y para embellecer. Los cristales nos proporcionan mejores alimentos y dan color a nuestro mundo. Los cristales ayudan a la agricultura y nos proporcionan energía verde. Cristales desde el espacio y para el espacio. Cristales para entender la vida, cristales para salvar vidas”.

Cristal proviene del griego krystallos, que significa agua súper enfriada. La cristalografía trata con la investigación de la disposición de los átomos en la materia y de las propiedades que se derivan de ese orden estructural. Esta disciplina ha recibido 27 premios del comité Nobel.

Las dos ideas fundamentales de la cristalografía son también ilustradas en el video mencionado. En el siglo XIX se descubrió que los cristales son el resultado de la distribución periódica de unidades de materia (átomos, moléculas o macromoléculas) y que debido a ese orden interno desarrollan formas poliédricas externas con una simetría precisa. Por otro lado, hace 100 años se desarrolló la difracción de rayos X, con la que obtenemos información sobre la estructura de las moléculas que forman los cristales, y que ha permitido a los cristalógrafos lograr avances importantes en diversas disciplinas, como medicina y química, entre muchas otras.

Miles de especialistas en cristales en el mundo se han unido a la celebración, no sólo del centenario de la difracción de rayos X, sino también del aniversario 400 de la observación de Kepler de la forma simétrica de los cristales de hielo, observación que dio inicio al estudio más amplio de la simetría en la materia.

En México, los astrónomos nos unimos a la celebración a través de la Noche de las Estrellas. El evento de divulgación científica más importante de nuestro país, que reúne a casi 200,000 personas una noche para observar el cielo, está dedicado a la Cristalografía. Con el lema “El Universo según el cristal con que se mira” en más de 50 sedes, distribuidas en todo el país, se convocará el próximo 29 de noviembre a observar con telescopios, realizar talleres, escuchar charlas de científicos, y a muchas otras actividades más, alrededor de la astronomía, la cristalografía y otras ciencias igualmente atractivas.

Para quien se interese por estos importantes acontecimientos, puede acudir aquí:

http://iycr2014.org/

http://www.nochedelasestrellas.org.mx/